Phoebe Cheong y Jude Andam, amigos que viven en costas opuestas, recientemente comenzaron una tradición cada vez que se ven.

Tienen té.

Recientemente, la Sra. Andam, una maquilladora de Los Ángeles, se unió a la Sra. Cheong, una fotógrafa comercial, en el salón de té Lady Mendl, que ocupa la sala de una casa georgiana en el barrio Gramercy Park de Manhattan.

Es posible que los dos amigos se hayan reunido para tomar un café o almorzar, pero prefieren la experiencia más formal del té.

“Los cafés son informales”, dijo Andam, de 42 años. “Vas allí con tu ropa deportiva o lo que sea. Es más bien una ocasión especial.

La señora Cheong, de 31 años, destacó la decoración maximalista de Lady Mendl’s, que incluye pantallas de lámparas victorianas con flecos y pan de oro en las molduras. También le gustó cómo el camarero anunció que el relleno de sus bollos era crema Devonshire.

«Aquí hay misterio, hay narración», dijo la señora Cheong.

El elaborado servicio de té de la tarde es una de las principales atracciones en más de una docena de lugares en Nueva York y Los Ángeles. En Brooklyn High Low, que tiene dos locales cerca de Prospect Park, el servicio de té “clásico” de precio fijo cuesta 48 dólares y dura 75 minutos. En Rose Tree Cottage en Pasadena, California, un hombre con esmoquin sirve sándwiches de pepino y pudín de caramelo pegajoso. Las tres ubicaciones de Alice’s Tea Cup en Nueva York tienen como tema «Alicia en el país de las maravillas».

Es curioso observar que en una época decididamente incivil, donde la gente se ha acostumbrado a discutir con extraños en las redes sociales y a usar sudaderas en los aviones, este noble ritual ha regresado.

Un nuevo servicio en Nueva York, Tea Around Town, ofrece té de la tarde a bordo de un autobús de dos pisos rosa y blanco para aquellos que quieran disfrutar de las vistas mientras saborean un Earl Grey orgánico con lavanda. El interior del autobús tiene bancos de color rosa suave en lugar de los asientos que se pueden encontrar en un Greyhound.

Este salón rodante se une a establecimientos de larga data conocidos por su elaborado servicio de té, un grupo de establecimientos que incluye el Peninsula Beverly Hills, el London West Hollywood y el Plaza Hotel. El Palm Court del Plaza se parece mucho a los salones de té de la década de 1920, cuando Las mesas estaban divididas por altas palmeras, creando espacios dentro de una habitación donde los invitados podían compartir sus pensamientos más íntimos.

Bruce Richardson, maestro mezclador de Elmwood Inn Fine Teas en Danville, Kentucky, y coautor de “A Social History of Tea”. sigue la escena del té desde hace unos treinta años.

«Estuve en Londres el mes pasado», dijo Richardson. “Diablos, todos los hoteles vuelven a tomar el té de la tarde, incluso hace más de 20 años. Hay un verdadero resurgimiento de clientes que buscan la hora del té sentados.

Richardson, de 70 años, presentó una teoría que explica por qué el té de la tarde, que se estableció como una tradición entre la nobleza inglesa en la década de 1840, ha perseverado en el mundo moderno. “En el ritual de preparar el té”, dijo, “redescubrimos nuestra humanidad, que se ha oscurecido en medio de una vida que a menudo avanza demasiado rápido y está llena de demasiadas cosas”.

Honey Moon Udarbe, propietaria de Brooklyn High Low, dijo que solía tomar té sola como una especie de escape, luego lo hacía con sus hijas y amigas, antes de abrir su primer salón en el barrio de Prospect Heights, en 2020.

El negocio ha ido tan bien que Udarbe, de 47 años, recientemente consideró oportuno abrir una segunda casa de té a 12 cuadras de la ubicación original. El nuevo salón, llamado Brooklyn High Low, the Parlour, está en la planta baja de una casa de piedra rojiza en Park Slope. Ella lo llama una “charla burlona” porque no hace publicidad.

“Me encanta ese momento nostálgico de desconectarme, sentarme y charlar con la gente”, dijo Udarbe. Continuó diciendo que un salón de té tiene mucho en común con un bar de la esquina, excepto que logra fomentar un sentido de camaradería «sin alcohol».

Mary Fry abrió Rose Tree Cottage, un salón de té en el sur de California, hace 50 años con su marido británico, Edward. Crearon una atmósfera atemporal, no solo al hacer que Edward usara esmoquin cada vez que atiende a los clientes, sino también al garantizar que los dispositivos digitales no tuvieran lugar en la mesa.

“Permítanme decirles que los estamos obligando a apagar sus teléfonos”, dijo Fry. “No se puede ver el partido de los Dodgers y tomar té. Este es el momento de calmarse, disfrutar de la conversación con familiares y amigos y volver a donde debería estar su cerebro.

Tal vez es por eso que su sala de estar ha estado tan ocupada últimamente y ha notado muchos invitados de entre 20 y 30 años. Llegan con sombreros elegantes y tocados, los tocados formales popularizados por Kate Middleton. En su tienda de regalos, Rose Tree Cottage vende una variedad de elaborados sombreros y tocados en rosa, amarillo, verde y azul, así como chaquetas del fabricante de ropa británico Barbour.

“Mi esposo lo llamó santuario”, dijo Fry. “Es un santuario en un mundo muy, muy loco que está sucediendo ahora mismo. La gente quiere escapar con algo tradicional.

En otra entrevista, Udarbe expresó prácticamente el mismo punto.

“En realidad”, dice, “la base del té de la tarde es el tiempo. Se trata de escapar del iPhone, del metro, de tu trabajo o de cualquier cosa que te moleste. Una señora se acercó a mí y me dijo que en realidad se trataba de cuidado personal.

Los defensores de esta tendencia señalan que un salón de té es muy diferente de una cafetería o un restaurante, donde uno puede ser asaltado por el ruido de los cubiertos o por la música pop que suena a todo volumen en los parlantes del techo.

«Alguien se tomó el tiempo para convertirlo en un escenario para grandes debates y recuerdos», dijo Richardson, el experto en té. “Podría ser como entrar en una catedral. Sólo hay una presencia que sientes allí.

En Floating Mountain Tea House en el Upper West Side de Manhattan, la ceremonia del té tiene un aspecto meditativo influenciado por la cultura del té china y japonesa. Se pide a los huéspedes que se quiten los zapatos al entrar en la sala escasamente amueblada, donde pueden elegir entre 67 tés procedentes de China. Un servicio especial los sábados y domingos consiste en sentarse en el suelo y tomar té en silencio.

«Los huéspedes vienen aquí por curiosidad y viven una experiencia que nunca antes habían tenido», dijo Elina Medvedeva, la propietaria. «La energía es tan serena».

No se sirve comida. La idea es alimento espiritual. “El espacio que ofrezco te permite conectarte contigo mismo”, dijo Medvedeva, de 48 años.

Aunque tranquilo a su manera, Lady Mendl’s, con sus muebles de salón tapizados, su piano vertical y su retrato de la reina Isabel, evoca un estado de ánimo diferente. El servicio de té, a 78 dólares por persona, comienza con una selección de tés, seguido de refrigerios que incluyen sándwiches y bollos. El espectáculo garantiza bastante una atmósfera propicia al discurso maduro gracias a una política que prohíbe la entrada a niños menores de 12 años.

Si bien últimamente las redes sociales están repletas de argumentos sobre guerras y próximas elecciones, una tarde reciente un importante debate en la sala de estar de Manhattan se centró en la antigua pregunta de qué poner primero en su bollo: crema cuajada o mermelada. En Lady Mendl’s se recomienda aplicar primero la crema.

Dos mujeres sentadas en una mesa al fondo celebraban sus embarazos. Las Sras. Cheong y Andam, sentadas cerca del piano, se demoraron con tazas de Wonderland Rooibos, una variedad de té con notas de chocolate. Hablaron hasta cerrar a las 4 p.m. Ningún personal de a bordo los obligó a partir.

“En una cafetería, todo el mundo está trabajando”, dijo Andam mientras ella y su amiga salían de la tranquila casa hacia el ruido de Nueva York. «¿Cuándo alguien se toma el tiempo para hacer eso?» »