Desde que se plantaron los árboles, cada día es una tirada de dados.

A diferencia de productos básicos como el maíz y la soja, que Wyckoff cultiva en otros 90 acres de su propiedad, no existe una forma efectiva de asegurar los árboles de Navidad contra daños causados ​​por condiciones climáticas extremas, o contra los efectos de una guerra en el extranjero o una pandemia que congele las cadenas de suministro. , el Añadió.

«Los agricultores son los actores más importantes que existen», dijo Wyckoff, de 57 años. Su familia ha estado cultivando árboles de Navidad en Belvidere, Nueva Jersey, a unos 90 minutos en auto del centro de Manhattan, desde que su abuelo inició el negocio en la década de 1950.

Los árboles de Navidad crecen lentamente, alrededor de 12 a 14 pulgadas por año, y pueden tardar 10 años en pasar de la semilla a la cosecha. La mayoría de los árboles que planta tienen entre 3 y 5 años cuando los compra en viveros.

Para cubrir los costos, Wyckoff aumentó este año el precio de sus árboles a $15 por pie, o $105 por un árbol de siete pies, frente a $14 por pie el año pasado. Hace una década, árboles similares se vendían a 10 dólares el pie, dijo. Los árboles que vende incluyen el popular abeto Fraser, el abeto noruego, el abeto Canaán y el abeto Douglas.

A pesar de los riesgos, los árboles siguen siendo el cultivo más rentable de Wyckoff. Espera vender 7.000 este año, frente a las 5.000 del año pasado.

«Estamos en un período de auge en este momento», dijo Tim O’Connor, director ejecutivo de la Asociación Nacional de Árboles de Navidad. La oferta era limitada antes de la pandemia, luego se disparó la demanda de árboles que los clientes podían recoger y cortar ellos mismos en el exterior.

A nivel nacional, había 15.000 granjas de árboles de Navidad con ventas de más de 376 millones de dólares en 2017, según los últimos datos federales disponibles. Bert Cregg, profesor de horticultura en la Universidad Estatal de Michigan y experto en la industria, dijo que los agricultores pueden obtener una ganancia del 50 por ciento con cada árbol. Wyckoff dijo que su beneficio se acercaba al 20 por ciento por árbol.

Algunos costos han aumentado considerablemente para Wyckoff Christmas Tree Farm. Casi todo el equipo del Sr. Wyckoff funciona con diésel; pagó $4,70 por galón este año, en comparación con $2,36 en 2018.

El cambio climático aumenta el riesgo de perder enormes superficies de árboles. De los 10.000 plantones que plantó este año, 5.500 se perdieron por sequías e inundaciones. Le costó al menos 27.500 dólares. En un año típico, puede perder entre el 5 y el 10 por ciento de sus árboles nuevos.

El trabajo es duro. La granja tiene tres empleados de tiempo completo, pero una fuerza laboral rotativa de hasta 40 trabajadores estacionales durante los períodos pico. Tres cortadoras de césped grandes (20.000 dólares cada una) cortan las malas hierbas cada temporada, los árboles se podan dos veces al año y las plagas y enfermedades se controlan diariamente.

Wyckoff dijo que ahorró dinero contratando estudiantes de secundaria, obteniendo ayuda de cazadores locales y reclutando familiares. Su esposa, Leslie, se encarga de la contabilidad, a su tía Judy le encanta cortar el césped y su hijo Johnny, de 23 años, también trabaja en la granja.

Los árboles de la familia ganaron premios en concursos nacionales y adornaron la Casa Blanca, dijo Wyckoff. La familia se reunió con Michelle Obama, el ex vicepresidente Mike Pence y su esposa.

Aunque Wyckoff y los expertos de la industria temen el riesgo de otra desaceleración si la demanda cae, el negocio va bien por ahora.

Héctor Ruiz, de 75 años, salió recientemente de Stuyvesant Town, Manhattan, en busca de un abeto Fraser. Se fue con un árbol de menos de 5 pies de altura. La mayoría de las copias más grandes estaban agotadas.

“Pero volveré por estos árboles”, dijo, señalando los abetos que aún están en el suelo y reservados para el próximo año.

Producido por Edén Weingart, Andrew Hinderaker y Dagny Salas. Desarrollo por Gabriel Gianordoli Y Aliza Aufrichtig.