La NASA quiere enviar astronautas estadounidenses a la superficie de la Luna en los próximos años con la misión Artemis III. Pero antes de que eso suceda, es necesario que muchas cosas salgan bien, y dos de las más importantes están previstas para 2024.

La primera es la misión Artemis II. La NASA presentó a los cuatro astronautas de Artemis II el año pasado. Ya en noviembre, los cuatro podrían rodear la Luna y regresar. Serían los primeros humanos en viajar cerca de la Luna desde 1972, cuando terminó la misión Apolo 17. Para volar en 2024, la NASA necesitará resolver problemas con el escudo térmico de la nave espacial de los astronautas, así como superar otros posibles retrasos.

El segundo obstáculo es que la cápsula Orión sólo puede orbitar la Luna, no aterriza. Los astronautas necesitan otro vehículo para llegar a la superficie. Actualmente es una versión de Starship, la nave espacial construida por SpaceX, la empresa privada de vuelos espaciales fundada por Elon Musk. Pero Starship necesita mucho trabajo antes de estar listo para llevar astronautas a la Luna.

Los prototipos de la nave espacial de Musk se lanzaron dos veces en 2023 y cada misión terminó con una explosión de fuego. SpaceX ha dicho que quiere realizar la próxima prueba de Starship a principios de 2024; Ya sea que tenga éxito o fracase, podrían seguir vuelos de otros prototipos. Si SpaceX tiene éxito en los próximos vuelos de la Starship, las posibilidades de la NASA de enviar al próximo hombre y mujer a la Luna mejorarán en los próximos años.

El espectáculo celestial de 2024 será el “Gran Eclipse de América del Norte”. El 8 de abril, la Luna obstruirá el sol, oscureciendo la Tierra durante el día. La amplia trayectoria del eclipse comienza en México, pasa por Texas, continúa por Arkansas y Missouri hasta el sur de Illinois, pasa por Indiana y Ohio, y luego se oscurece por el oeste de Ohio, el estado de Nueva York y los estados de Nueva Inglaterra antes de terminar en las provincias orientales de Canadá.

Si vives en el camino, prepárate para recibir visitantes. (Vous ne pouvez pas réserver assez tôt un voyage sur le chemin de la totalité.) Et si vous envisagez d’observer l’éclipse – de n’importe où – il est temps de commander des lunettes d’éclipse ou d’autres observateurs de protección.

Los cohetes Falcon 9, construidos y operados por SpaceX, se han convertido en el medio dominante para acceder al espacio. El lanzador o su variante Falcon Heavy realizó 96 vuelos en 2023, siendo cada órbita un éxito. Pero SpaceX debería esperar nuevos competidores en las plataformas de lanzamiento en 2024. Entre ellos:

  • Vulcan, un cohete construido por United Launch Alliance, una empresa conjunta de Boeing y Lockheed Martin. Los motores del cohete son construidos por Blue Origin, la compañía espacial fundada por Jeff Bezos de Amazon. Podría volar el 8 de enero.

  • Ariane 6, un cohete europeo. La Agencia Espacial Europea recientemente se encontró sin un vehículo dedicado para entrar en órbita, lo que obligó a Europa a depender de SpaceX y otros para enviar naves espaciales al sistema solar. Tras una serie de retrasos, el primer vuelo del Ariane 6 podría realizarse en junio.

  • H3, un cohete japonés. Este vehículo se lanzó por primera vez en marzo de 2023, pero fracasó en su intento de poner en órbita un satélite de imágenes. Un segundo intento podría tener lugar ya el 15 de febrero.

  • New Glenn, un cohete de Blue Origin. La compañía de Bezos ha transportado turistas al borde del espacio en su vehículo más pequeño New Shepard. Su gran lanzador orbital podría debutar en 2024, revolucionando los vuelos espaciales privados si resulta eficaz.

Nuevos vehículos también podrían visitar la Estación Espacial Internacional. Dream Chaser, un avión espacial construido por la empresa Sierra Space, podría transportar carga a la estación por primera vez este año. Además, Starliner, una cápsula construida por Boeing, finalmente podría transportar una tripulación de astronautas al puesto orbital el 14 de abril después de años de retrasos.

Tres misiones intentaron alunizar en 2023. Sólo una, Chandrayaan-3 de la India, lo logró. Cuatro misiones adicionales, y quizás incluso más, también intentarán lograr un alunizaje en 2024:

  • Está previsto que SLIM, una misión japonesa, sea el primer intento de alunizaje de 2024 el 20 de enero. La pequeña nave espacial experimental fue lanzada en septiembre y ya se encuentra en órbita alrededor de la Luna.

  • Otras dos misiones provienen de empresas privadas, con la NASA como principal cliente. Astrobotic, una empresa de Pittsburgh, lanzará su módulo de aterrizaje lunar Peregrine el 8 de enero, que podría intentar aterrizar cerca del Océano de Tormentas en la cara visible de la Luna en febrero. Intuitive Machines de Houston enviará su propio módulo de aterrizaje al polo sur de la Luna a mediados de febrero.

  • China también está planeando su cuarto alunizaje. Chang’e-6 podría dirigirse a la cara oculta de la Luna en mayo, recolectando muestras de roca y polvo lunares para llevarlas a la Tierra para su estudio.

Otras misiones son más temporales. La empresa japonesa Ispace, que estrelló su primer módulo de aterrizaje el año pasado, podría intentarlo por segunda vez este año. E Intuitive Machines tiene la ambición de enviar dos misiones más patrocinadas por la NASA a la Luna en 2024.

Existe un vasto sistema solar y misiones grandes y pequeñas se propondrán explorarlo.

El más grande es Europa Clipper, una nave espacial de la NASA que se dirigió a Europa, la luna de Júpiter, en octubre. Europa tiene un exterior helado que esconde un vasto océano que los científicos creen que podría proporcionar las condiciones ideales para la vida. Después de que Clipper llegue a Europa en 2030, la nave espacial no intentará aterrizar allí, pero estudiará la luna durante docenas de sobrevuelos.

Dos nuevas naves espaciales también podrían dirigirse al Planeta Rojo no antes de agosto como parte de la pequeña misión ESCAPADE de la NASA. La nave espacial orbitará Marte y estudiará la burbuja magnética que lo rodea.

En octubre, la Agencia Espacial Europea lanzará la misión Hera al asteroide Dimorphos. Estudiará los efectos de una misión anterior, la Prueba de redirección de doble asteroide de la NASA, que se estrelló contra Dimorphos en 2022 para probar si alterar la trayectoria de una roca espacial podría proteger a la Tierra de futuros impactos de asteroides.