Francia está entrando en una era de ajuste de cinturón, a medida que las guerras en Ucrania y Gaza, las desaceleraciones económicas en Alemania y China y las tasas de interés récord pesan más de lo esperado sobre el crecimiento.

Los franceses enfrentarán recortes de 10.000 millones de euros (10.800 millones de dólares) en el gasto público, particularmente en subsidios ambientales y educación, anunció el gobierno el jueves, además de los 16.000 millones de euros de recortes anunciados hace unos meses. El ministro de Finanzas, Bruno Le Maire, revisó el lunes la previsión de crecimiento económico para este año al 1 por ciento, frente al 1,4 por ciento de finales del año pasado.

«Un menor crecimiento significa menores ingresos fiscales, por lo que el gobierno debe gastar menos», dijo Le Maire en una conferencia de prensa.

Después de gastar generosamente durante la pandemia para apoyar la economía y proteger a los consumidores de los altos precios de la energía, Francia ahora corre el riesgo de violar las reglas presupuestarias de la Unión Europea que restringen el endeudamiento público. Para evitar esto, el gobierno debe recortar costos para reducir el déficit al 4,4 por ciento del producto interno bruto este año, desde el 4,8 por ciento anterior.

París está cada vez más preocupado por la rebaja de la deuda francesa por parte de las agencias de calificación internacionales, una medida que aumentaría los costos de endeudamiento.

La desaceleración francesa refleja la tímida recuperación de Europa, que no ha logrado recuperarse tan rápidamente como en Estados Unidos, donde la economía, aunque desacelerándose después de un crecimiento vertiginoso, sigue siendo impulsada por el gasto de consumo.

El crecimiento económico se ha estancado en los 20 países que utilizan el euro: ningún crecimiento en los últimos tres meses de 2023 en comparación con el trimestre anterior, evitando por poco una recesión tras una contracción en el tercer trimestre. A lo largo del año, el crecimiento en la zona del euro fue sólo del 0,1 por ciento.

«El verdadero problema es la brecha de crecimiento entre Europa y el continente americano», afirmó Le Maire. «Es el elefante en la habitación».

Los recortes presupuestarios plantean un nuevo desafío para el presidente Emmanuel Macron. Ahora, a mitad de su segundo mandato, ha atraído cientos de miles de millones en inversiones de corporaciones multinacionales en los últimos años. Estas incluyen la creación de cuatro enormes fábricas de baterías para automóviles eléctricos en el norte de Francia y una industria farmacéutica fortalecida con nuevas inversiones de Pfizer y Novo Nordisk, que aumentarán la producción en Francia de sus populares medicamentos para bajar de peso Ozempic y Wegovy.

Pero en otros lugares la desaceleración es palpable. El desempleo, que cayó el año pasado al 7 por ciento, su nivel más bajo en 15 años, ha comenzado a aumentar nuevamente a medida que los fabricantes reducen la producción y las exportaciones se desaceleran. Los consumidores, temerosos de la alta inflación, también han recortado el gasto, un motor clave del crecimiento.

Al mismo tiempo, Macron está tratando de contrarrestar el ascenso del partido de extrema derecha Agrupación Nacional de Marine Le Pen, que ha aprovechado la crisis económica, los problemas de inmigración y los requisitos regulatorios impuestos por la Unión Europea para atraer a votantes desencantados.

El mes pasado, Macron revivió su gobierno al nombrar un nuevo primer ministro, su protegido de 34 años, Gabriel Attal, quien ha pedido un “rearme” cívico y económico de Francia. Macron también prometió medidas más favorables a las empresas y se comprometió a reducir la deuda de Francia.

Le Maire dijo que la anémica producción de Europa era particularmente preocupante porque los problemas estructurales, incluidos los estándares ambientales, laborales y otros estándares regulatorios, hacían más difícil reducir la brecha competitiva con Estados Unidos.

La recuperación de Europa también se vio obstaculizada por una larga crisis energética que asestó un duro golpe a Alemania, dependiente de su industria, la mayor economía de Europa y el principal socio comercial europeo de Francia.

Y los gobiernos europeos están frustrados por la Ley de Reducción de la Inflación del presidente Biden, que algunos ven como una política industrial proteccionista que amenaza sus economías. La Unión Europea ha implementado sus propios subsidios a la energía limpia en respuesta a los incentivos estadounidenses.

Las tasas de interés más altas en la historia del Banco Central Europeo no han ayudado. La inflación ha comenzado a desacelerarse, pero los altos costos de endeudamiento continúan frenando la actividad empresarial y el mercado inmobiliario en algunas partes de Europa, especialmente en Francia, donde los precios de las propiedades han caído el año pasado debido a que la caída de los préstamos bancarios desaceleró la compra de viviendas.

Las ventas de viviendas existentes en Francia cayeron un 20 por ciento en los 12 meses hasta octubre, en comparación con el año anterior, mientras que las ventas de viviendas nuevas cayeron casi un 40 por ciento, según muestran datos del gobierno.

«La desaceleración económica es el precio que debemos pagar por nuestra victoria sobre la inflación», dijo Le Maire.

Los recortes presupuestarios en Francia, adoptados por decreto gubernamental el jueves, reducirán el gasto de agencias gubernamentales clave, incluidas educación, justicia y defensa. Una parte importante, alrededor de 2.000 millones de euros, procederá de un programa para ayudar a los hogares y las empresas a cumplir las estrictas normas medioambientales de la UE.

Los recortes se consideraron necesarios después de que el gobierno se embarcara en una serie de gastos inesperados este año para abordar varias crisis, incluidos 400 millones de euros para ayudar a los agricultores enojados que habían amenazado con bloquear París por el aumento de los costos, las importaciones baratas y la burocracia de la UE. , además de pagar más dinero a los agentes de policía antes de los Juegos Olímpicos de este verano en la capital francesa. El gobierno también prometió una ayuda adicional de 3.000 millones de euros a Ucrania.