El mercado laboral estadounidense terminó 2023 con fuerza, creando más empleos de los que esperaban los expertos y reforzando las esperanzas de que la economía pueda estabilizarse en un nivel de crecimiento sólido y sostenible en lugar de hundirse en una recesión.

Los empleadores crearon 216.000 puestos de trabajo en diciembre sobre una base ajustada estacionalmente, informó el viernes el Departamento de Trabajo. La tasa de desempleo se mantuvo sin cambios en el 3,7 por ciento.

Aunque la contratación se ha desacelerado en los últimos meses, los despidos siguen cerca de mínimos históricos. La sostenibilidad de las contrataciones y los aumentos salariales es aún más notable a la luz de la agresiva serie de aumentos de las tasas de interés de la Reserva Federal durante los últimos dos años. Pero varios analistas advierten que la línea aún no está clara y que los efectos de estas tasas más altas tardarán en llegar a la actividad empresarial.

“La verdadera prueba para el mercado laboral comienza ahora, y hasta ahora la pasa”, dijo Daniel Altman, economista jefe de Instawork, una plataforma digital que conecta a empleadores y solicitantes de empleo.

Los comentarios financieros del año pasado han estado dominados por narrativas contradictorias sobre la economía. La mayoría de los economistas han advertido que aumentar los costos de endeudamiento de la Reserva Federal a un ritmo históricamente rápido provocaría una desaceleración de la economía. De cara a 2023, más del 90% de los ejecutivos de empresas encuestados por el Conference Board dijeron que esperaban una recesión. Y muchos analistas destacados creían que los aumentos de precios sólo podrían disminuir si los trabajadores sufrían pérdidas significativas de empleos.

Pero la resiliencia de la economía en general y el gasto de los consumidores han desafiado hasta ahora estas perspectivas: en junio de 2022, la inflación rondaba el 9%. Desde entonces, la inflación ha caído al 3 por ciento, mientras que la tasa de desempleo se ha mantenido prácticamente sin cambios.

En total, la economía estadounidense añadió alrededor de 2,7 millones de puestos de trabajo durante el año pasado. Se trata de un aumento menor que el de 2021 o 2022. Aún así, el aumento de 2023 fue mayor que el de finales de la década de 2010 y representó el quinto año más fuerte en términos de crecimiento del empleo desde 2000.

No obstante, el informe sugiere que el aterrizaje aún podría ser accidentado.

Servicios como la atención sanitaria, la asistencia social y los gobiernos estatales y locales lideraron el aumento de empleos en diciembre, pero sectores anteriormente populares como el transporte y el almacenamiento perdieron empleos o sólo han aumentado ligeramente.

La fuerza laboral general (las filas de quienes actualmente trabajan o buscan trabajo) disminuyó en casi 700.000 trabajadores, según datos de diciembre. Esta fue una mala noticia después del crecimiento constante de la fuerza laboral durante gran parte de 2023.

Por separado, las cifras de octubre y noviembre se revisaron a la baja en 71.000, lo que deja el aumento mensual promedio del empleo en el último trimestre de 2023 en alrededor de 165.000, frente a alrededor de 221.000 en el tercer trimestre y 201.000 en el segundo trimestre.

Omair Sharif, fundador de la firma de análisis de datos Inflation Insights, dijo en una nota a los suscriptores que la cifra de diciembre representaba «un aumento saludable», pero añadió que «la contratación se ha desacelerado claramente».

A medida que se acerca el año electoral, la situación del empleo también tiene una dimensión política.

El presidente Biden, cuyo manejo de la economía ha resultado en bajas calificaciones en las encuestas de votantes, anunció las cifras de diciembre. «La fuerte creación de empleo continuó incluso cuando la inflación cayó», dijo en un comunicado, aunque señaló que los precios siguen siendo una preocupación para muchos en el país.

El índice de confianza del consumidor de la Universidad de Michigan, que se sigue de cerca, fue más bajo en diciembre de lo que ha sido el 83% de las veces desde 1978, un período que ha estado marcado por shocks y recesiones que, en el papel, parecen peores que hoy. Sin embargo, el índice ha estado subiendo durante gran parte del año pasado y varios factores pueden haber contribuido a percepciones más optimistas.

Después de casi dos años en los que la inflación superó las ganancias salariales, ese equilibrio ha cambiado en los últimos meses. El salario medio por hora de los trabajadores aumentó un 0,4 por ciento en diciembre en comparación con el mes anterior y un 4,1 por ciento en comparación con diciembre de 2022.

El mercado inmobiliario, congelado por el aumento de las tasas de interés, es una fuente de frustración para los ambiciosos compradores de vivienda por primera vez. Pero para aquellos que son propietarios de sus casas –alrededor de dos tercios de los hogares estadounidenses– la tasa promedio sobre toda la deuda hipotecaria pendiente es sólo del 3,7%, lo que los protege de mayores costos de vivienda.

Aunque muchas familias han luchado desde 2021 y han vuelto a caer en la pobreza a medida que la red de ayuda federal asociada con la respuesta a la pandemia se ha desvanecido, la proporción del ingreso disponible de los hogares dedicada al pago de la deuda está por debajo de su nivel prepandémico, una señal de una sólida salud general del consumidor. .

Annie Wharton, una consultora de arte de 56 años en Los Ángeles, disfruta de la estabilidad financiera que muchos estadounidenses de clase media y más ricos han podido manejar a pesar de los vértigo de la década de 2020.

El arte es un sector que “siempre ha tenido desafíos”, dijo Wharton. «Pero me alegra decir que ha sido un buen año».

Su oficina obtuvo un préstamo del Departamento de Comercio en el marco del Programa de Protección de Cheques de Pago, una parte clave del esfuerzo gubernamental de ayuda a la pandemia, que le permitió mantener a su pequeño personal totalmente empleado durante todo su mandato.

Las cosas se han desacelerado «con una perspectiva económica incierta», añadió, diciendo que «la gente parece más cautelosa de lo habitual» y «todo el mundo está pensando dos veces antes de comprar». Pero ella sigue siendo optimista.

Una vez más, las mayores incertidumbres podrían venir del exterior.

En 2022, a medida que disminuyeron las perturbaciones en las cadenas de suministro mundiales, la invasión rusa de Ucrania provocó que el precio del petróleo y de una amplia gama de productos alimenticios y energéticos se disparara, llegando a veces a duplicar o aumentar su precio, lo que provocó una mayor inflación.

El último año ha marcado en gran medida una pausa en las nuevas perturbaciones. Pero los conflictos en Medio Oriente se han ampliado desde el otoño, amenazando rutas comerciales internacionales clave. Maersk, el gigante naviero internacional, ha anunciado que en un futuro próximo mantendrá a los buques portacontenedores fuera del Mar Rojo, donde en las últimas semanas se han incrementado los ataques con drones y misiles a buques mercantes.

Como resultado, el costo de trasladar bienes de Asia al norte de Europa ha aumentado aproximadamente un 170% desde diciembre, según los analistas de Bloomberg que siguen el comercio mundial. Los precios del petróleo y el gas, que han caído significativamente desde las primeras etapas de la guerra de Ucrania, no se han visto afectados en gran medida por las últimas perturbaciones, pero los consumidores estadounidenses podrían sentir perturbaciones más prolongadas en forma de un aumento en los precios de la energía y los bienes. .

Kathy Bostjancic, economista jefe del gigante de seguros Nationwide, predice que la economía experimentará al menos una recesión moderada este año, con una tasa de desempleo que alcanzará el 5 por ciento.

Pero los analistas optimistas del debate económico nacional se atienen en gran medida a sus puntos de vista.

Joseph Brusuelas, economista jefe de RSM, una consultora, espera que la inflación continúe desacelerándose, «lo que fortalecerá los balances de los hogares internos e impulsará el consumo en el próximo año».

Art Papas, director ejecutivo de Bullhorn, un proveedor de software para agencias de contratación y personal, dice que «hay mucha demanda reprimida» entre sus clientes (empresas medianas y grandes) mientras esperan con gran expectación la luz verde para nuevas contrataciones. . e inversión.

«Es como si estuviéramos en este extraño estado de equilibrio», dijo, «que nunca antes había visto».

Santul Nerkar informes aportados.