Los ataques al crucial tráfico marítimo en el Estrecho del Mar Rojo por parte de un decidido grupo de militantes en Yemen –una consecuencia de la guerra entre Israel y Hamás en Gaza– están inyectando una nueva dosis de inestabilidad en una economía global que ya está en dificultades y con crecientes tensiones geopolíticas.

El riesgo de una escalada del conflicto en Oriente Medio es la última de una serie de crisis impredecibles, incluidas la pandemia de Covid-19 y la guerra en Ucrania, que han golpeado como garras de oso la economía mundial, desviándola de su rumbo y dejándola cicatrices.

Por si fuera poco, nos espera una mayor volatilidad en forma de una ola de elecciones nacionales cuyas repercusiones podrían ser profundas y duraderas. Más de dos mil millones de personas en unos cincuenta países, entre ellos India, Indonesia, México, Sudáfrica, Estados Unidos y los 27 países del Parlamento Europeo, acudirán a las urnas. En total, los participantes en las elecciones olímpicas de 2024 representan el 60% de la producción económica mundial.

En las democracias fuertes, las elecciones se celebran cuando crece la desconfianza en el gobierno, los votantes están profundamente divididos y existe una ansiedad profunda y persistente sobre las perspectivas económicas.

Incluso en países donde las elecciones no son libres ni justas, los líderes son sensibles a la salud de la economía. La decisión del presidente Vladimir V. Putin este otoño de exigir a los exportadores que conviertan sus monedas extranjeras en rublos probablemente se tomó en un esfuerzo por respaldar el rublo y bajar los precios antes de las elecciones presidenciales de Rusia en marzo.

Los ganadores determinarán decisiones políticas cruciales sobre subsidios a las fábricas, exenciones fiscales, transferencias de tecnología, desarrollo de inteligencia artificial, controles regulatorios, barreras comerciales, inversiones, alivio de la deuda y energía de transición.

Una serie de victorias electorales que lleven al poder a populistas enojados podrían empujar a los gobiernos a imponer controles más estrictos sobre el comercio, la inversión extranjera y la inmigración. Tales políticas, dijo Diane Coyle, profesora de políticas públicas en la Universidad de Cambridge, podrían llevar la economía global a “un mundo muy diferente al que estamos acostumbrados”.

En muchos lugares, el escepticismo sobre la globalización se ha visto alimentado por el estancamiento de los ingresos, la caída del nivel de vida y la creciente desigualdad. Aún así, dijo la Sra. Coyle, “un mundo en el que el comercio está disminuyendo es un mundo en el que los ingresos están disminuyendo”.

Y eso plantea la posibilidad de un “círculo vicioso”, ya que la elección de nacionalistas de derecha probablemente debilitará aún más el crecimiento global y dañará la fortuna económica, advirtió.

Muchos economistas han comparado los acontecimientos económicos recientes con los de la década de 1970, pero la década que Coyle dice que le viene a la mente es la década de 1930, cuando la agitación política y los desequilibrios financieros «se transformaron en populismo y declive del comercio, y luego en política extrema».

El año que viene, las elecciones más importantes tendrán lugar en la India. Actualmente es la economía de más rápido crecimiento del mundo y está luchando por competir con China como centro manufacturero global. Las elecciones presidenciales de Taiwán en enero podrían potencialmente aumentar las tensiones entre Estados Unidos y China. En México, la votación afectará el enfoque del gobierno hacia la energía y la inversión extranjera. Y un nuevo presidente de Indonesia podría cambiar sus políticas respecto de minerales clave como el níquel.

Por supuesto, las elecciones presidenciales de Estados Unidos serán, con diferencia, las más importantes para la economía mundial. La competencia que se avecina ya está afectando la toma de decisiones. La semana pasada, Washington y Bruselas acordaron suspender los aranceles sobre el acero y el aluminio europeos, así como sobre el whisky y las motocicletas estadounidenses, hasta después de las elecciones.

El acuerdo permite que el presidente Biden parezca estar adoptando una postura dura sobre los acuerdos comerciales mientras lucha por los votos. El expresidente Donald J. Trump, probable candidato republicano, defendió políticas comerciales proteccionistas y propuso imponer aranceles del 10% a todos los bienes que ingresen a Estados Unidos, una medida combativa que inevitablemente llevaría a otros países a tomar represalias.

Trump, que se hace eco de los líderes autoritarios, también indicó que se retiraría de la asociación de Estados Unidos con Europa, retiraría el apoyo a Ucrania y adoptaría una postura más confrontativa hacia China.

«El resultado de las elecciones podría conducir a cambios profundos en cuestiones de política interior y exterior, incluido el cambio climático, las regulaciones y las alianzas globales», concluyó la consultora EY-Parthenon en un informe reciente.

Las perspectivas económicas mundiales para el próximo año son mixtas hasta el momento. El crecimiento sigue siendo lento en la mayor parte del mundo y decenas de países en desarrollo corren el riesgo de incumplir sus deudas soberanas. En el lado positivo de la balanza, la rápida caída de la inflación está llevando a los banqueros centrales a recortar las tasas de interés o al menos detener su aumento. Los costos de endeudamiento más bajos generalmente estimulan la inversión y la compra de viviendas.

A medida que el mundo continúa dividiéndose en alianzas incómodas y bloques rivales, es probable que las preocupaciones por la seguridad pesen aún más en las decisiones económicas que hasta ahora.

China, India y Turquía han aumentado sus compras de petróleo, gas y carbón rusos después de que Europa redujera drásticamente sus compras tras la invasión de Ucrania por parte de Moscú. Al mismo tiempo, las tensiones entre China y Estados Unidos han llevado a Washington a responder a años de fuerte apoyo industrial de Beijing ofreciendo enormes incentivos para vehículos eléctricos, semiconductores y otros artículos considerados esenciales para la seguridad nacional.

Los ataques con drones y misiles en el Mar Rojo por parte de las milicias hutíes respaldadas por Irán son una señal más de una creciente fragmentación.

En los últimos dos meses se ha visto un aumento en el número de actores más pequeños como Yemen, Hamás, Azerbaiyán y Venezuela que buscan cambiar el status quo, dijo Courtney Rickert McCaffrey, analista geopolítica de EY-Parthenon y autora del informe reciente. relación.

«Aunque estos conflictos son más pequeños, aún pueden afectar las cadenas de suministro globales de maneras inesperadas», dijo. “El poder geopolítico está cada vez más disperso”, lo que aumenta la volatilidad.

Los ataques de los hutíes contra el transporte marítimo de todo el mundo en el estrecho de Bab-el-Mandeb (la acertadamente llamada Puerta del Luto) en el extremo sur del Mar Rojo han aumentado los fletes, los seguros y los precios del petróleo, al tiempo que desvían el tráfico marítimo a un ritmo mucho mayor. nivel. Ruta más larga y cara por África.

La semana pasada, Estados Unidos anunció que ampliaría su coalición militar para garantizar la seguridad de los barcos que transitan por la ruta comercial, por la que pasa el 12% del comercio mundial. Se trata del mayor desvío del comercio mundial desde la invasión rusa de Ucrania en febrero de 2022.

Claus Vistesen, economista jefe de la zona euro de Pantheon Macroenomics, dijo que el impacto de los ataques había sido limitado hasta ahora. «Desde un punto de vista económico, no estamos viendo un aumento enorme en los precios del petróleo y el gas», dijo Vistesen, aunque reconoció que los ataques en el Mar Rojo fueron «el punto de inflamación más evidente en el corto plazo».

La incertidumbre, sin embargo, tiene un efecto moderador sobre la economía. Las empresas tienden a adoptar una actitud de esperar y ver qué pasa cuando se trata de invertir, expandirse y contratar.

“La continua volatilidad en las relaciones geopolíticas y geoeconómicas entre las principales economías es la mayor preocupación de los gestores de riesgos en los sectores público y privado”, revela una encuesta de mitad de año del Foro Económico Mundial.

Con conflictos militares continuos, episodios climáticos extremos cada vez más frecuentes y una serie de elecciones importantes en vísperas, es probable que 2024 traiga más de lo mismo.