El crecimiento del empleo, los salarios y las empresas es boyante y la inflación ha caído drásticamente desde sus máximos de 2022. Pero la confianza de los consumidores, aunque mejora, sigue siendo negativa.

Una razón podría ser el shock causado por algunos precios muy visibles, a pesar de que la inflación general se ha calmado. El costo del seguro de automóvil es un ejemplo clave.

El seguro de automóviles aumentó un 1,4 por ciento mensual sólo en enero y ha aumentado un 20,6 por ciento durante el año pasado. el mayor salto desde 1976. Esto supuso un duro golpe para los conductores de los aproximadamente 272 millones de vehículos privados y comerciales matriculados en el país. Y ayudó a aliviar el sentimiento de «misión cumplida» sobre la inflación que bullía en los mercados a principios de año.

Según una estimación reciente del sector privado, la prima anual promedio del seguro de automóvil integral en 2024 será de $2,543, frente a $2,014 en 2023 y $1,771 en 2022.

Este aumento tiene varias causas, pero la principal es simple: los automóviles y camiones ahora son más caros, al igual que sus seguros.

El costo de comprar y poseer un vehículo constituye una parte sustancial (alrededor del 10%) de todo el índice de precios al consumidor utilizado para rastrear la inflación en Estados Unidos. De enero de 2020 a enero de 2024, el coste de un vehículo nuevo aumentó más del 20% y el coste de los coches usados ​​aumentó aún más, mientras que la reparación general de vehículos aumentó un 32%. La escasez de chips de computadora y otros problemas de la cadena de suministro han tenido un impacto brutal en la producción de automóviles y han creado cuellos de botella que han elevado los precios de compra, que en muchos casos no han bajado.

En este contexto, el aumento de las primas de seguros de automóviles de alrededor del 40% desde diciembre de 2019 «parece razonable», dijo Mark Zandi, economista jefe de Moody’s Analytics.

Las aseguradoras son empresas con fines de lucro cuya misión es cubrir el coste de una amplia gama de incidentes. Entonces, cuando aumentan sus pasivos potenciales, las empresas dicen que las primas también deben aumentar para que los gastos no excedan los ingresos.

Tan recientemente como en el cuarto trimestre de 2022, grandes pérdidas técnicas provocaron que Allstate registrara una pérdida neta de 310 millones de dólares, a pesar de que las primas habían aumentado.

«El ejemplo clásico es que, ya sabes, un parachoques solía ser una pieza de repuesto barata, pero ya no es así porque contiene sensores avanzados, lo que la convierte en una propuesta bastante cara», afirmó RJ Lehmann, investigador principal. en el Centro Internacional de Derecho y Economía, un centro de investigación no partidista.

Las empresas también informaron de más accidentes, y accidentes más graves, que resultan en mayores lesiones corporales y daños a la propiedad, así como costos médicos más altos, todo lo cual las aseguradoras pueden verse obligadas a cubrir dependiendo del alcance de la policía, lo que perjudica los márgenes netos.

«Las aseguradoras están aceptando esto», dijo Sonu Varghese, estratega macroeconómico de Carson Group, una firma financiera. «Estoy seguro de que también existe una buena protección de márgenes a la antigua usanza».

Otra fuerza que impulsó a las aseguradoras a aumentar las primas fue el rápido aumento de las tasas de interés que inició la Reserva Federal en 2022. Para suavizar los rendimientos y los flujos de efectivo, las aseguradoras suelen reinvertir sus productos. En 2021, las aseguradoras tenían muchos activos que perderían valor si aumentaran las tasas de interés a corto plazo. Cuando estas tasas de interés se cuadriplicaron, los balances de muchas aseguradoras quedaron devastados. (Ahora, sin embargo, estas aseguradoras tienen la ventaja de reinvertir el efectivo restante a tasas nuevas y más altas).

En los últimos meses, los movimientos comerciales en Wall Street y las estimaciones de los analistas de la industria indican que las principales aseguradoras han revertido completamente su rumbo.

Las acciones de Travelers y Allstate alcanzaron niveles récord después de que las compañías anunciaran una nueva ronda de aumentos de primas que se espera cubra miles de millones de dólares más que las reclamaciones anuales que esperan pagar. Las acciones de Progressive, conocida por sus anuncios con la vendedora ficticia Flo, se han disparado casi un 20 por ciento desde principios de enero, impulsadas por una mejora similar esperada en los márgenes de ganancias.

A muchos economistas no les preocupa que el seguro de automóviles por sí solo pueda desempeñar un papel destacado en una posible reactivación de la inflación general, pero es una de las principales razones por las que el aumento de los precios se desaceleró menos de lo que esperaban los analistas el mes pasado. (El seguro de automóviles contribuyó recientemente con más de medio punto porcentual al índice de inflación. Excluyéndolo, la inflación general habría estado a sólo medio punto porcentual del ritmo del 2% deseado por la Reserva Federal).

Samuel Rines, economista de mercado y autor que sigue de cerca los balances y las decisiones de fijación de precios de las grandes empresas, calificó el aumento de las primas como “cobertura de costos legítima”, coincidiendo con la mayoría de los analistas. Señaló, sin embargo, que esta medida llegó «con cierto retraso» en comparación con las subidas de precios de la mayoría de las empresas.

Este retraso ha frustrado a quienes ya han pasado por una serie de crisis de precios. Y ha llamado la atención de los organismos de control del consumidor, que ven los recientes aumentos como un uso oportunista y particularmente agresivo de los modelos de fijación de precios ordinarios de «costo plus».

Críticos como Hal Singer, economista de la Universidad de Utah, que califica de «ridículo» el reciente aumento de las primas, señalan que los consumidores están obligados legalmente a adquirir un seguro de automóvil y su capacidad para comprar el mejor plan cuando lo desean es limitada. . Todos los proveedores principales están aumentando sus primas casi al mismo tiempo y anunciando más por venir.

Según una estimación de Insurify, un sitio web de comparación de seguros, el coste del seguro de coche aumentará otro 7% este año.

En una conferencia telefónica sobre ganancias trimestrales, los ejecutivos de Allstate dijeron que no habían terminado con los aumentos de primas en varios estados, pero que eran sensibles a la idea de llevar a los clientes demasiado lejos y potencialmente perderlos frente a competidores que podrían detener el aumento de precios primero.

“A medida que más estados ingresan a la zona correcta desde una perspectiva de margen, esperamos que disminuya la cantidad de tasa que tenemos que aceptar en esos estados”, dijo Mario Rizzo, presidente de propiedad y responsabilidad, en la apelación. «Pero tener que aceptar una tasa menor es algo bueno desde el punto de vista de la retención, y continuaremos enfocándonos en eso».

Plusieurs personnalités des grandes banques disent à leurs clients que même si les vagues d’inflation à venir seront agitées, une tendance désinflationniste globale est toujours en place – avec un soulagement imminent pour les consommateurs et ceux qui espèrent que la Fed abaissera ses taux au cours del año.

«Si bien es probable que se avecinan nuevos aumentos descomunales en los seguros, una fuerte caída en el crecimiento año tras año parece inevitable», dijo David Kelly, estratega global jefe de JP Morgan Asset Management, en una nota reciente.

«Una vez que esto se ponga en marcha», añadió Kelly, «debería convertirse en un regalo que siga dando».