Casi tres semanas después de que se abriera un agujero en un Boeing 737 Max 9 durante un vuelo de Alaska Airlines, aterrorizando a los pasajeros, nuevos detalles sobre la producción del avión intensifican el escrutinio de las prácticas de control de calidad de Boeing.

Aproximadamente un mes antes de que el Max 9 fuera entregado a Alaska Airlines en octubre, los trabajadores de la fábrica de Boeing en Renton, Washington, abrieron y luego reinstalaron el panel que saldría de la carrocería del avión, según una persona familiarizada con el asunto.

Los empleados abrieron el panel, conocido como tope de puerta, porque era necesario trabajar en sus remaches, que a menudo se utilizan para ensamblar y asegurar piezas en aviones, dijo la persona, que solicitó el anonimato porque no está autorizada para hacerlo. hablar en público mientras la Junta Nacional de Seguridad en el Transporte lleva a cabo una investigación.

La solicitud para abrir la tapa provino de empleados de Spirit AeroSystems, un proveedor que fabrica la carrocería del 737 Max en Wichita, Kansas. Después de que los empleados de Boeing cumplieron, los empleados de Spirit con base en la fábrica de Boeing en Renton repararon los remaches. Luego, los empleados de Boeing reinstalaron la puerta.

Un sistema interno que rastrea el trabajo de mantenimiento en la planta, que ensambla los 737, muestra la solicitud de mantenimiento pero no contiene información sobre si el tapón de la puerta fue inspeccionado después de ser reemplazado, dijo la persona.

Estos detalles podrían comenzar a responder una pregunta crucial sobre por qué el tapón de la puerta se separó del vuelo 1282 a 16.000 pies, lo que obligó a los pilotos a realizar un aterrizaje de emergencia en el Aeropuerto Internacional de Portland, en Oregón, pocos minutos después del despegue el 5 de enero. dónde estaría una puerta de salida de emergencia si un avión tuviera más asientos. Para permanecer en su lugar, la tapa se basa principalmente en un par de pernos en la parte superior y otro par en la parte inferior, así como pasadores y almohadillas de metal en los lados.

El Seattle Times informó el miércoles temprano que Boeing quitó y reinstaló el tapón de la puerta.

La FAA aprobó el miércoles instrucciones detalladas sobre cómo las aerolíneas deben inspeccionar los tapones de las puertas en unos 170 aviones en tierra. Las instrucciones indican a las aerolíneas que aprieten los sujetadores de los tapones de las puertas, revisen los pernos y accesorios de los tapones y reparen cualquier daño encontrado. Las aerolíneas pueden empezar a volar sus aviones nuevamente después de completar las inspecciones.

United Airlines dijo que comenzaría a inspeccionar sus 79 aviones Max 9 según las nuevas pautas y planeaba reanudar su uso en sus vuelos el domingo. Alaska Airlines dijo que planea volver a poner en servicio «algunos aviones» el viernes y espera completar las inspecciones de sus 65 aviones Max 9 durante la próxima semana.

También el miércoles, el presidente ejecutivo de Boeing, Dave Calhoun, se reunió en privado con legisladores del Congreso. Esta es la segunda vez en los últimos años que la compañía y sus directivos tienen que responder a problemas graves con sus aviones. En 2018 y 2019, dos accidentes del 737 Max 8 mataron a 346 personas.

“El público estadounidense que vuela y los empleados de Boeing merecen una cultura de liderazgo en Boeing que anteponga la seguridad a las ganancias”, dijo el miércoles la senadora Maria Cantwell de Washington, presidenta demócrata del Comité de Comercio, Ciencia y Transporte. Añadió que celebraría audiencias «para investigar las causas fundamentales de estas fallas de seguridad».

Es casi seguro que la forma en que se instaló el letrero en la fábrica de Boeing será objeto de investigaciones federales. Además de la NTSB, la FAA está investigando el incidente y las prácticas de fabricación en Boeing y Spirit.

Citando la investigación abierta de la NTSB, Boeing remitió las preguntas a la agencia, que declinó hacer comentarios. La FAA no respondió de inmediato a una solicitud de comentarios sobre el manejo del tapón de la puerta por parte de Boeing. Un portavoz de Spirit AeroSystems dijo que la compañía sigue «centrada en la calidad de cada estructura de avión que sale de nuestras instalaciones».

John Cox, un ex piloto de línea aérea que dirige una firma consultora de seguridad, dijo que la nueva información sobre el tope de la puerta, si es precisa, sería una indicación de una «falla del proceso» y plantearía dudas sobre todas las operaciones de fabricación de Boeing.

“¿Hay problemas similares en otras áreas además de la puerta? » dijo. «Hay que observar todo el proceso de montaje».

La FAA dijo el miércoles que no permitiría a Boeing aumentar la producción de nuevos aviones de la serie 737 Max, un pilar del negocio de aviones comerciales de la compañía, hasta que la agencia esté satisfecha de que la calidad del control había mejorado.

Calhoun sugirió este mes que un defecto de fabricación fue el responsable de que el tope de la puerta estallara. Pero no estaba claro si la infracción, que Calhoun llamó una «fuga de calidad», ocurrió en la planta de Boeing en Renton o en la planta de Spirit en Wichita, donde se instaló el tapón de la puerta por primera vez.

El incidente generó nuevas preocupaciones sobre el control de calidad de Boeing entre inversores, ejecutivos de aerolíneas, pilotos, pasajeros y otros, además de los reguladores. El precio de las acciones de Boeing ha caído un 14 por ciento desde la ruptura.

En los últimos días, varios ejecutivos de aerolíneas han criticado duramente a la compañía, un importante proveedor del que rara vez se quejan públicamente.

«Estoy enojado», dijo el martes a NBC News Ben Minicucci, director ejecutivo de Alaska Airlines, y agregó que la aerolínea había encontrado pernos sueltos en «muchos» de sus Max 9. «Lo que le estoy pidiendo a Boeing, eso es lo que van a hacer para mejorar internamente sus programas de calidad”.

Scott Kirby, director ejecutivo de United Airlines, dijo a CNBC el martes que «la suspensión del Max 9 fue probablemente la gota que colmó el vaso para nosotros». También dijo que le preocupaba que Boeing no pudiera entregar en un futuro próximo otro avión 737 Max que la aerolínea había encargado, el Max 10, modelo que aún no ha sido certificado por la FAA.

«Al menos vamos a idear un plan que no incluya el Max 10», dijo Kirby.

Por ahora, Boeing sigue en modo de control de daños. La semana pasada, Calhoun visitó la fábrica de Spirit AeroSystems, una planta que el fabricante de aviones vendió en 2005. Y Boeing dijo esta semana que planeaba celebrar un «evento de calidad» el jueves, durante el cual los equipos de producción, entrega y soporte dejarían de trabajar. para asistir a sesiones de aprendizaje de calidad.

La compañía dijo que tiene la intención de llevar a cabo pausas similares en todas sus fábricas y sitios de fabricación de aviones comerciales en las próximas semanas.

James Glanz, Santul Nerkar Y Bernhard Warner informes aportados.