Hace unos años, desesperados por evitar ser adquiridos por un fondo de cobertura, el personal del Baltimore Sun hizo un llamamiento público a un empresario local para que comprara su publicación.

Esa solicitud se cumplió recientemente: el empresario de Maryland David D. Smith compró el famoso periódico, devolviendo el periódico de 186 años de antigüedad a manos locales por primera vez en casi 40 años.

Pero puede que Smith no sea exactamente lo que esperaban los periodistas de The Sun. Según entrevistas con empleados actuales y anteriores del periódico, la compra de Smith ya ha alarmado a muchos dentro y fuera de la sala de redacción, que temen que imponga sus intereses políticos a la organización del periódico como coda final de un periódico que alguna vez fue orgulloso. que enfrentó un largo declive.

El Sr. Smith es presidente ejecutivo del conservador Sinclair Broadcast Group, uno de los operadores de estaciones de televisión locales más grandes del país, con casi 200 estaciones, incluida Fox45 en Baltimore. Sinclair ha sido un aliado confiable del expresidente Donald J. Trump; Según se informa, Smith le dijo a Trump en 2016: “Estamos aquí para transmitir su mensaje”. En 2018, la compañía pidió a sus canales que filmaran promociones que hicieran eco de algunos de los ataques de Trump a los medios.

El Sr. Smith ha apoyado regularmente causas conservadoras. Según los registros fiscales, su fundación familiar ha donado más de 500.000 dólares en los últimos años al Proyecto Veritas, un grupo de derecha que ha intentado registrar en secreto a opositores políticos y periodistas.

El nuevo propietario del Sun hizo poco para aliviar las preocupaciones internas durante una reunión de tres horas con el personal el martes. Según dos personas presentes en la reunión, el Sr. Smith dijo en la sala de redacción que había leído el periódico sólo unas pocas veces en los últimos meses y que no lo había leído en absoluto en los últimos meses. Hace 40 años, los instó a aumentar sus ganancias. y dijo que quería que la publicación emulara la estación local de Sinclair, Fox45. También dijo en la reunión que quería que el periódico cubriera la corrupción. (The Sun ganó un premio Pulitzer en 2020 por esto).

«Creo que significará un desastre», dijo John E. McIntyre, editor del Sun durante 34 años, sobre la propiedad del Sr. Smith. McIntyre completó una compra en 2021 y ahora trabaja ocasionalmente como autónomo para el nuevo rival de la ciudad, The Baltimore Banner.

«Lo que espero es que él cumpla con lo que dijo, haciendo que el Baltimore Sun sea lo mismo que su estación de televisión Fox45: un portavoz de la desinformación derechista y el desprecio de la ciudad de Baltimore», dijo McIntyre. agregado.

The Sun, el periódico más grande de Maryland, ha luchado en los últimos años con la disminución de los ingresos por publicidad y la circulación impresa, con los mismos vientos en contra que afectan a casi todos los periódicos. El periódico alguna vez tuvo alrededor de 500 periodistas y numerosas oficinas en el extranjero. Hoy en día, The Sun y sus periódicos hermanos emplean a unas 150 personas, también en el ámbito empresarial.

En 2021, Alden Global Capital, una firma de inversión con una estrategia de comprar periódicos locales antes de reducir costos, compró The Sun. Los empleados del periódico y otros miembros de la comunidad intentaron impedir la compra de Alden. En febrero de 2021, Stewart Bainum Jr., un magnate hotelero de Maryland y demócrata desde hace mucho tiempo, llegó a un acuerdo para comprar The Sun y dos de sus periódicos hermanos por 65 millones de dólares, con la intención de gestionarlos a través de una organización sin fines de lucro.

Pero ese acuerdo fracasó y Bainum terminó creando la agencia de noticias local rival, The Baltimore Banner, que contrató a algunos de los principales reporteros del Sun y casi duplicó su sala de redacción a 70 en menos de dos años, casi el mismo tamaño que The Sol. The Banner informó a principios de esta semana sobre la reunión del personal con el Sr. Smith.

Smith compró The Sun y varios otros periódicos de Alden el 12 de enero con un socio, Armstrong Williams, un comentarista conservador. Los nuevos propietarios dijeron que utilizaron fondos personales independientes de Sinclair. El precio del acuerdo no fue revelado, pero Smith dijo a la sala de redacción durante la reunión que el acuerdo valía «nueve cifras», o al menos 100 millones de dólares.

Guy Gilmore, director de operaciones de MediaNews Group de Alden, dijo en un comunicado: «Siempre estamos abiertos a discusiones sobre propiedad local y estamos contentos de que nuestra tecnología preeminente y nuestra plataforma de operaciones de periódicos continúen brindando servicios en el Baltimore Sun. »

Smith se negó a hacer comentarios para este artículo a través de un representante. Dijo a The Sun en una entrevista el lunes que compró el periódico porque «tenemos la responsabilidad absoluta de servir al interés público» y que creía que el periódico podría ser «enormemente rentable».

Williams, su socio comercial, dijo en una entrevista telefónica el viernes que los empleados habían malinterpretado los comentarios de Smith en la reunión de personal.

«Lo que importa es lo que hacemos, eso es por lo que seremos juzgados, no lo que alguien dice en la primera reunión, sino lo que hacemos todos los días en esta sala de redacción», dijo Williams.

Y añadió: “¿Por qué gastaríamos una fortuna para comprar esto y destruirlo? No tiene sentido. »

El Sr. Williams es propietario de una empresa de medios afiliada a Sinclair y ha tenido una larga carrera como presentador y columnista de programas de radio y televisión. En 2005, Williams admitió haber recibido 240.000 dólares de la administración de George W. Bush para promover la ley gubernamental «Que ningún niño se quede atrás» en sus columnas y en otros lugares.

Williams dijo que la política personal «en absoluto» afectaría el periodismo del Sun y quería informes rigurosos y basados ​​en hechos. «Más que nada, necesitamos un equilibrio en la cobertura de los medios», afirmó.

Trif Alatzas, editor y editor en jefe de The Sun, continuaría en esos roles, dijo Williams.

El Baltimore Sun Guild, que representa a los periodistas del periódico, dijo en un comunicado después de la reunión de personal: «El enfoque editorial que describió -centrado en los clics más que en el valor periodístico- fue de gran preocupación para nuestros miembros, al igual que su actitud hacia las comunidades vulnerables. . en la ciudad que amamos.

Los periodistas del Sun no han tenido noticias ni han visto al Sr. Smith desde la reunión, dijeron dos empleados que hablaron bajo condición de anonimato. Nada cambió inmediatamente en su trabajo diario, dijeron las personas.

The Sun siguió cubriendo a su nuevo dueño. Un artículo publicado el miércoles informó que el Sr. Smith contribuyó con 100.000 dólares a un PAC que apoya a Sheila Dixon, una demócrata y ex alcaldesa de Baltimore que está desafiando al actual alcalde de la ciudad. El jueves, el periódico publicó una historia sobre la participación del Sr. Smith en la financiación de una petición que pedía que el Ayuntamiento de Baltimore se redujera a la mitad.

Bainum dijo en una entrevista el viernes que The Baltimore Banner ha visto un aumento en nuevas suscripciones desde que anunció la venta de The Sun.

«Lanzamos Banner hace 19 meses para llevar más periodismo de alta calidad a Baltimore y Maryland», dijo. “Si esta venta de The Sun logra aún más este objetivo, sin duda dará un impulso a la región. Cuanta más información local, mejor.

Los críticos externos se han mostrado pesimistas sobre la nueva propiedad de The Sun. La columnista de The Guardian, Margaret Sullivan, escribió: “A menudo se escucha el deseo de una mayor propiedad local porque las cadenas nacionales de capital buitre han causado mucho daño. Pero como lo demuestra la situación de Baltimore, la propiedad local puede ser igualmente dañina”.

David Simon, creador del programa de televisión «The Wire» y ex reportero del Sun, afirmó en un hilo en la plataforma de redes sociales que es duro ideológico, luego adapta toda la cobertura mediática. y editorializar para adaptar.

Josh Tyrangiel, ejecutivo de medios y cineasta que forma parte de la junta directiva de The Baltimore Banner, dijo sobre Smith en una entrevista: “Él es la Parca. Y como obviamente no sabe nada de periodismo, será un Grim Reaper despreocupado.

“El Sol vivirá una muerte miserable e indigna”, añadió.